Zheng He | orígenes
English: Zheng He

Orígenes

El nombre original de Zheng He era Ma He (馬 和). Nació en la aldea Hedai, provincia de Yunnan.[5]​ Su padre Ma Haiji y su madre Weng tuvieron seis hijos, dos niños y cuatro niñas, de los que Ma He era el segundo varón.

Aunque chino de nacionalidad, Zheng He no pertenecía a la etnia china (han) sino que se incluía entre lo que en la Dinastía Ming se denominaba casta semu, que incluía todos aquellos que no fueran han, mongoles o extranjeros. Dentro de la casta semu, Zheng He perteneció a la subcasta de la etnia Hui, la única de importancia durante los Ming, y cuyas características son la práctica del islam y el uso del chino como lengua habitual.[6]

No se sabe exactamente cuándo se establecieron en China los antepasados de Zheng He. Según su familia eran parientes de Sayyid Ajjal Shams al-Din Omar, comandante de Genghis Khan que conquistó y gobernó la provincia de Yunnan y que era natural de Bujará (actual Uzbekistán).[8]

La familia era musulmana (de hecho su nombre "Ma" es la adaptación china de Mahoma).[10]​ en todo caso murió en 1381, cuando las tropas de la nueva dinastía Ming entraron en la provincia.

Zheng He fue practicante del islam y se especula con la posibilidad de que intercediera a favor de sus hermanos de fe, pues los musulmanes estaban mal vistos en los comienzos de la dinastía Ming debido a que cumplieron el papel de recaudadores de impuestos en la anterior dinastía.[11]​ Sin embargo se mostró respetuoso con las demás religiones con las que se encontró,[cita requerida] fundamentalmente el budismo y el taoísmo (principales religiones en China) y no dudó en seguir sus rituales cuando fue necesario.[cita requerida] Se cree que sus orígenes musulmanes fueron claves para que le escogieran como almirante de la Flota del Tesoro,[cita requerida] ya que en esos viajes se visitó Arabia y África, regiones donde se practica esta religión.