Lockheed Martin F-16 Fighting Falcon | historia operacional

Historia operacional

Entrada en servicio

Un F-16C en la Base Balad, Irak.

La entrega de F-16A/B operativos a la Fuerza Aérea de los Estados Unidos comenzó el 6 de enero de 1979 en la 388ª Ala de Cazas Tácticos de la Base de la Fuerza Aérea Hill (Utah). La producción de los modelos F-16A y F-16B en los Estados Unidos finalizó en el invierno de 1984 a 1985, y en total 786 aviones fueron entregados a la Fuerza Aérea entre los años 1979 y 1985.

Bélgica introdujo el F-16 en su Fuerza Aérea el 29 de enero de 1979, un poco más tarde que los Estados Unidos. El primero de los F-16 de los Países Bajos entró en servicio en junio de 1979 con la Real Fuerza Aérea de los Países Bajos.

Desde entonces, el F-16 ha participado en numerosos conflictos, siendo Estados Unidos, Israel y Turquía algunos de los principales usuarios, y Oriente Medio y los Balcanes los escenarios más habituales.

Primeras victorias en combate: Valle del Bekaa y ataque a Osirak (1981)

F-16A de la Fuerza Aérea Israelí con las marcas de 6,5 victorias aéreas y la marca del ataque al reactor nuclear Osirak.
F-16A Netz israelí. El Nº 243, fue la aeronave que pilotó el Coronel Ilan Ramon durante la Operación Ópera.

La primera victoria en combate aéreo de un F-16 fue lograda por la Fuerza Aérea Israelí en el valle del Bekaa el 28 de abril de 1981 al abatir un helicóptero Mi-8 sirio, el cual fue derribado con una ráfaga de tiros de cañón tras un intento fallido con un misil aire-aire AIM-9 Sidewinder. Un año más tarde, el 9 de junio de 1982, durante el inicio de la guerra del Líbano de 1982, la Fuerza Aérea Israelí logró la primera victoria de un F-16 sobre otra aeronave de combate, un MiG-21 sirio.[71]

El 7 de junio de 1981, ocho F-16 israelíes, escoltados por F-15, participaron en la Operación Ópera, el primer despliegue del Fighting Falcon en una operación de ataque a tierra de magnitud. Esta incursión dañó severamente Osirak, un reactor nuclear iraquí en construcción, en las cercanías de Bagdad. Esta misión tenía como objetivo supestamente prevenir que el régimen de Saddam Hussein utilizase el reactor nuclear para la fabricación de armas nucleares.[72]

Operación Paz para Galilea (1982)

Al año siguiente, en el transcurso de la Operación Paz para Galilea (durante la guerra del Líbano de 1982) los F-16 israelíes se enfrentaron a las aeronaves de combate sirias en una de las más largas batallas aéreas entre aviones de combate a reacción, que empezó el 9 de junio y duró un total de 2 días. Al final del conflicto, la Fuerza Aérea Israelí informó haber conseguido 44 victorias aéreas, la mayoría sobre aviones MiG-21 y MiG-23, y afirmó que en su bando no habían sufrido ninguna baja.[73]​ Los F-16 también fueron utilizados en misiones de ataque a tierra contra objetivos situados en territorio del Líbano.

Incidentes durante la guerra de Afganistán (1986-1988)

Durante la guerra civil afgana, los F-16 de la Fuerza Aérea de Pakistán derribaron alrededor de diez aeronaves afganas y soviéticas de ataque a tierra y de transporte, que violaron el espacio aéreo pakistaní entre mayo de 1986 y diciembre de 1988.[74]

Sin embargo, Afganistán afirmó haber derribado un F-16A pakistaní durante un enfrentamiento el 29 de abril de 1987. Las autoridades pakistaníes admitieron haber perdido un caza por fuego enemigo, pero sugirieron que no se trataba de un F-16 sino de un Shenyang J-6, e insistieron en que fue atacado en territorio pakistaní.[76]

Operación Tormenta del Desierto (1991)

Dos F-16 siendo rearmados durante la Operación Tormenta del Desierto.
Cazas F-16, junto con F-15C y F-15E durante la Operación Tormenta del Desierto.

En la Operación Tormenta del Desierto de 1991, 249 aviones F-16 de la USAF realizaron un total de 13 340 salidas contra objetivos iraquíes; más que ninguna otra aeronave de la coalición internacional. Sufrieron tres pérdidas en combate, dos de las cuales fueron provocadas por misiles antiaéreos, y una por artillería antiaérea. Otros F-16 sufrieron daños en accidentes o por fuego enemigo, pero pudieron regresar a base y ser reparados.[77]

Operaciones de entreguerras en territorio iraquí (1991-2003)

Desde la finalización de la Operación Tormenta del Desierto hasta la invasión de Irak en 2003, los F-16 de la USAF patrullaron las zonas de restricción aérea de Irak. Durante la Operación Vigilancia del Sur se lograron dos victorias aéreas por parte de aviones F-16: el 27 de diciembre de 1992, en una zona de espacio aéreo restringido por Naciones Unidas en el sur de Irak, un F-16D derribó a un MiG-25 iraquí con un misil AIM-120 AMRAAM. Ésta fue la primera victoria aérea de la USAF con un F-16 desde que el F-16 entró en el inventario de la fuerza aérea. Además, también fue el primer derribo obtenido por un misil AMRAAM.[79]

Los F-16 volvieron a Irak en diciembre de 1998, como parte de la Operación Zorro del Desierto: una campaña de bombardeos con el objetivo de reducir la capacidad de producción de armas de destrucción masiva de Irak.[80]

Golpe de Estado en Venezuela (1992)

El 27 de noviembre de 1992, dos F-16 de la Fuerza Aérea Venezolana tomaron parte en el segundo golpe de estado en Venezuela en 1992, defendiendo el gobierno de Carlos Andrés Pérez. En concreto, los dos F-16A atacaron las posiciones en tierra de los sublevados, derribando además con disparos de cañón un OV-10 Bronco y un AT-27 Tucano, aviones que habían sido capturados por el bando rebelde y que estaban atacando posiciones del lado gubernamental.[81]

Los Balcanes (1994-1995 y 1999)

Un F-16C de la USAF retornando de una misión a la Base Aérea de Aviano, en Italia, durante las operaciones de la OTAN en contra objetivos serbios y montenegrinos.

Los F-16 fueron desplegados por la fuerza multinacional de la OTAN durante las operaciones de mantenimiento de la paz en Bosnia entre 1994 y 1995, en misiones de ataque a tierra y en el control del espacio aéreo durante la Operación Vuelo Denegado.

El 28 de febrero de 1994, cuatro J-21 Jastreb, dos IJ-21 Jastreb y dos J-22 Orao de la Fuerza Aérea de Yugoslavia violaron la zona de vuelo restringido por la OTAN, para llevar a cabo un bombardeo sobre territorio bosnio. Los pilotos de los dos J-22 Orao localizaron los F-16 sobre ellos, y tras su ataque, abandonaron la zona volando a baja altitud en dirección hacia Croacia, hacia donde los aviones de la OTAN no los podían seguir. Uno de los J-22 se acabó estrellando por falta de combustible. Mientras tanto, el resto del grupo fue interceptado y atacado por dos F-16C de la USAF, que lograron tres victorias. El J-21 que restaba fue derribado por una pareja distinta de F-16C. De los seis aviones yugoslavos, cuatro fueron derribados: uno por un misil AIM-120 AMRAAM, y tres por misiles AIM-9 Sidewinder.[83]

El 2 de junio de 1995, un F-16C fue derribado por un misil tierra-aire 2K12 Kub (designación OTAN: SA-6 'Gainful') durante una patrulla aérea sobre el espacio aéreo bosnio. El piloto, capitán Scott O'Grady, se eyectó y posteriormente fue rescatado por un helicóptero CH-53 Sea Stallion del Cuerpo de Marines el 8 de junio.[84]

Restos del F-16CG derribado en 1999 que están expuestos en el Museo de Aviación de Belgrado, Serbia.

Aviones F-16 de la OTAN también participaron en ataques aéreos contra las fuerzas serbias en Bosnia y Herzegovina durante la Operación Fuerza Deliberada entre agosto y septiembre de 1995, y de nuevo en la Operación Fuerza Aliada sobre la República Federal de Yugoslavia, entre marzo y junio de 1999. Durante la Allied Force, los F-16 lograron una o dos victorias aéreas: una por parte de un F-16AM de la Real Fuerza Aérea de los Países Bajos, que derribó un MiG-29 yugoslavo con un misil AMRAAM, y posiblemente otra de un F-16C de la USAF, que disparó dos AMRAAM contra otro MiG-29 yugoslavo. Sin embargo, en el último caso, los serbios afirmaron haber encontrado posteriormente fragmentos de un misil antiaéreo portátil 9K32M Strela-2M (designación OTAN: SA-7b ‘Grail’ Mod 1) entre los restos de ese MiG-29, sugiriendo que fue equivocadamente derribado por la infantería serbia.[85]

El 2 de mayo de 1999 un F-16CG del 555º Escuadrón de la USAF en Serbia fue derribado por un SAM S-125 Pechora (designación OTAN: SA-3 ‘Goa’) cerca de Nakucani. El piloto consiguió eyectarse a tiempo y más tarde fue rescatado por una misión de búsqueda y rescate de combate (CSAR).[87]​ Los restos de esta aeronave están expuestos en el Museo de Aviación de Belgrado, ubicado en el Aeropuerto Internacional de Belgrado.

Incidentes sobre el mar Egeo (1996 y 2006)

El 10 de octubre de 1996, durante un combate aéreo dentro del espacio aéreo en disputa sobre el mar Egeo, un Mirage 2000 de la Fuerza Aérea Griega disparó accidentalmente un misil aire-aire R550 Magic que derribó un F-16D de la Fuerza Aérea Turca. El Gobierno Turco alegó que el F-16D se encontraba en una misión de entrenamiento en espacio aéreo internacional al norte de la isla griega de Samos, cercana al territorio turco. El piloto turco falleció, mientras que el copiloto logró eyectar de la cabina y ser rescatado por el Ejército Griego.[90]

El 23 de mayo de 2006, dos F-16 Bloque 52+ griegos despegaron para interceptar un RF-4 Phantom II de reconocimiento fotográfico y sus dos F-16 de escolta, cerca de la isla de Karpathos. Se libró un combate aéreo entre los F-16, que terminó con una colisión en el aire entre un F-16 turco y un F-16 griego. El piloto turco logró eyectarse y ponerse a salvo tras el choque, mientras que el piloto griego falleció debido a que la cabina quedó destrozada con la colisión.[91]

Guerra de Kargil (1999)

En 1999, durante la guerra de Kargil, los MiG-29 de la Fuerza Aérea India dieron escolta a los Mirage 2000 en el lanzamiento de bombas guiadas por láser sobre objetivos enemigos. Los MiG-29 de la Fuerza Aérea India estaban armados con misiles aire-aire BVR Vympel R-77 (OTAN: AA-12 'Adder'), capaces de alcanzar a mayor distancia a los F-16 de la Fuerza Aérea de Pakistán. Debido a que los F-16 pakistaníes no disponían de misiles BVR en aquella época, estos estaban forzados a evitar el combate aéreo. Como resultado, la Fuerza Aérea de Pakistán se limitó a realizar patrullas aéreas para defender el espacio aéreo pakistaní. De ese modo, la Fuerza Aérea India fue capaz de realizar ataques a las posiciones pakistaníes en India, sin la amenaza de los interceptores enemigos.[92]

Operaciones en Afganistán (2001-actualidad)

Un F-16 del Componente Aéreo Belga sobre Afganistán, diciembre de 2008.

Los F-16 han sido usados por los Estados Unidos en Afganistán desde el año 2001. En 2002, un destacamento de tres naciones europeas conocido como la European Participating Air Forces (en español: Fuerzas Aéreas Participativas Europeas), formado por la Real Fuerza Aérea Danesa, la Real Fuerza Aérea Holandesa y la Real Fuerza Aérea Noruega, desplegaron 18 aviones F-16 desde la Base Aérea de Manas en Kirguistán para apoyar la Operación Libertad Duradera en Afganistán.

Desde abril del año 2005, ocho F-16 de la Real Fuerza Aérea Holandesa junto a cuatro F-16 de la Real Fuerza Aérea Noruega que se unieron en febrero de 2006, han estado apoyando a las fuerzas terrestres en el sur de Afganistán dentro del contingente de la Fuerza Internacional de Asistencia para la Seguridad (ISAF).[93]

Invasión de Irak y operaciones posteriores (2003-2011)

Un F-16 estadounidense sobrevolando Irak, 22 de marzo de 2003.

Los F-16 de la USAF participaron activamente en la invasión de Irak de 2003. La única baja durante el transcurso de este conflicto fue un F-16CG del 421º Escuadrón de la 388ª Ala de Cazas, que impactó contra el suelo en las cercanías de Bagdad el 12 de junio de 2003 al quedarse sin queroseno.[94]

Uno de los incidentes en los que se vio involucrado un F-16 fue un ataque a un MIM-104 Patriot del Ejército de los Estados Unidos el 25 de marzo de 2003. El radar de control de tiro del sistema de defensa antiaérea Patriot fue dañado después de recibir el impacto de un misil antirradiación AGM-88 HARM disparado desde un F-16C de la USAF durante una patrulla sobre el sur de Irak, cuando el radar de control de tiro adquirió la posición del caza.[95]

El 7 de junio de 2006 dos F-16 de la USAF lanzaron dos bombas guiadas de 500 libras (una GBU-12 Paveway II y una GBU-38 guiada por GPS) destruyendo una guarida perteneciente a Al Qaeda. En el ataque falleció Abu Musab Al-Zarqawi, el líder de Al Qaeda en Irak.[96]

Un F-16CG colisionó contra el suelo cerca de Faluya, el 27 de noviembre de 2006, durante un reconocimiento a baja altitud. A pesar de que el avión estaba bajo el fuego enemigo, de acuerdo con el informe oficial de la USAF, la causa aparente fue que el avión se dirigió hacia el suelo mientras el piloto intentaba realizar una identificación visual de un objetivo enemigo que había localizado. El piloto, el comandante Troy Gilbert, falleció en el accidente.[100]

Segunda guerra del Líbano (2006)

Dos F-16I Sufa de la Fuerza Aérea Israelí.

Los F-16 de la Fuerza Aérea Israelí fueron la punta de lanza de las Fuerzas de Defensa Israelíes, durante la guerra del Líbano de 2006. La única pérdida de un Fighting Falcon fue un F-16I Sufa que se estrelló el 19 de julio, cuando una de sus ruedas reventó en el momento del despegue desde una base aérea en el Negev, hacia su misión de bombardeo en el Líbano. Los pilotos se eyectaron del avión de modo seguro y no hubo mayores daños en tierra.[101]

Operación Sol (2007-2008)

Los F-16 de fabricación turca del 181 Escuadrón (Pars Filo) equipados con LANTIRN, tomaron parte en el bombardeo de objetivos del Partido de los Trabajadores del Kurdistán (PKK) situado en el norte de Irak, durante la Operación Sol, que empezó el 16 de diciembre, del 2007.[102]

Conflicto Israel-Gaza (2008-2009)

Los F-16 de la Fuerza Aérea Israelí fueron usados de manera intensiva para atacar la Franja de Gaza en diciembre de 2008. Durante la operación perdieron la vida muchos civiles además de policías, militantes y combatientes de Hamás a causa de los bombardeos de los F-16.[103]​ Los F-16 no sufrieron ninguna baja.

Intervención militar en Libia (2011)

Varios cazas F-16 de las fuerzas aéreas de Estados Unidos, los Países Bajos, Bélgica, Dinamarca, Noruega y Emiratos Árabes Unidos, participaron en la aplicación de la zona de exclusión aérea sobre Libia como parte de la Operación Amanecer de la Odisea.

Intervención militar en Siria (2013-actualidad)

El 10 de febrero de 2018 un F-16 de la Fuerza Aérea Israelí fue derribado por un misil S-200 de la defensa antiaérea de Siria sobre la zona del Golán ocupada por Israel. El avión cayó a tierra en Harduf, al norte de Israel. El operador de armas resultó con heridas leves y el piloto, con lesiones muy graves. Desde 2013 y hasta ese momento, Israel había bombardeado territorio sirio en más de un centenar de ocasiones en especial convoyes de transporte de armas iranìes para Hezbollah. El F16 abatido formaba parte de una escuadrilla de represalia por la incursión de un dron iraní. En sucesivos ataques de los F16 israelíes se destruyeron las plataformas de lanzamiento de drones iranìes en Siria, instalaciones militares sirias, sobre todo radares y sistemas de defensa antiaérea.[104]