Virgo (constelación)

Virgo
Virgo
Virgo constellation map.svg
Carta celeste de la constelación de Virgo en la que aparecen sus principales estrellas.
Nomenclatura
Nombre
en español
Virgo o La Virgen
Nombre
en latín
Virgo
GenitivoVirginis
AbreviaturaVir
Descripción
Introducida porConocida desde la Antigüedad
Superficie1294,4 grados cuadrados
3,138 % (posición 2)
Ascensión
recta
Entre 11 h 37,37 m
y 15 h 11,41 m
DeclinaciónEntre -22,68° y 14,36°
VisibilidadCompleta:
Entre 75° S y 67° N
Parcial:
Entre 67° N y 90° N
Número
de estrellas
169 (mv < 6,5)
Estrella
más brillante
Espiga (mv 0,98)
Objetos
Messier
11
Objetos NGC720
Objetos
Caldwell
1
Lluvias
de meteoros
5 lluvias
  • Épsilon Virgínidas de febrero
  • H Virgínidas
  • Ji Virgínidas de diciembre
  • Mu Virgínidas de febrero
  • Sigma Virgínidas de diciembre
Constelaciones
colindantes
8 constelaciones
Mejor mes para ver la constelación
Hora local: 21:00
MesMayo

Virgo (la virgen) es una constelación del zodíaco. Se encuentra entre Leo al oeste y Libra al este y es una de las constelaciones más grandes visibles en el cielo.

Virgo se representa a menudo portando dos gavillas de trigo, una de ellas señalada por la brillante estrella Espiga o Spica, la «espiga» de los agricultores medievales. La localización de Virgo es fácil gracias a esta estrella, que se encuentra siguiendo la curva que va desde «el carro» (Osa Mayor) hacia Arturo (α Bootis) y continuando dicha curva hasta llegar a Espiga.

Características destacables

Espiga (α Virginis), la estrella más brillante de Virgo, es un sistema binario cuyas componentes están separadas entre sí apenas 0,12 ua con un período orbital de 4,0145 días. La estrella principal tiene tipo espectral B1 —clasificada como gigante o subgigante— y una masa 11 veces mayor que la masa solar, siendo una de las estrellas más cercanas a nosotros con masa suficiente para acabar su vida como una supernova de tipo II.[1]

Porrima (γ Virginis), segundo astro en brillo, es también una binaria compuesta por estrellas blancas de la secuencia principal de tipo espectral F0V[4]​ Este sistema estelar se encuentra a 38,6 años luz de la Tierra.

La tercera estrella más brillante de Virgo es ε Virginis, conocida como Vindemiatrix, Protrigetrix o Almuredin,[5]​ una gigante amarilla de tipo G8III con un diámetro 11 veces más grande que el del Sol. Le sigue en brillo Heze (ζ Virginis), estrella blanca de la secuencia principal[7]

Otra estrella a destacar es Zavijava (β Virginis), enana amarilla de tipo F9V a 35,6 años luz de la Tierra. Tiene una temperatura de 6059 K, unos 280 K más caliente que el Sol, y un contenido de hierro un 30% superior al solar; con una masa entre un 30 % y un 40 % mayor que la masa solar, se piensa que está a punto de abandonar la secuencia principal.[8]μ Virginis, llamada Rijl al Awwa, es también una estrella blanco-amarilla de la secuencia principal de tipo F2V,[9]​ más caliente (6715 K) y dos veces más luminosa que Zavijava, que se encuentra a 61 años luz de la Tierra. Syrma, nombre que recibe ι Virginis, es una subgigante amarilla de tipo espectral F7IV con una luminosidad 9 veces mayor que la del Sol.[10]​ De muy distintas características es δ Virginis, conocida como Minelava o Auva, una gigante roja de tipo M3III con un diámetro 61 veces más grande que el del Sol y una luminosidad bolométrica —en todas las longitudes de onda— 630 veces superior a la luminosidad solar.[11]

Entre las diversas variables de la constelación se encuentra W Virginis, estrella pulsante arquetipo de un tipo de variables denominadas cefeidas de Población II o variables W Virginis. Por su parte, RU Virginis, es una estrella de carbono y variable Mira[13]​ Otra variable de interés es FF Virginis, llamada Estrella de Preston, una variable Alfa2 Canum Venaticorum[15]

Son varias las estrellas de Virgo que tienen sistemas planetarios. χ Virginis es una gigante naranja de tipo K2III con una metalicidad mayor que la del Sol alrededor de la cual orbitan dos exoplanetas.[19]

Otra estrella interesante es 61 Virginis, análogo solar de tipo G5V con una masa y un radio ligeramente inferiores a los del Sol cuya luminosidad equivale al 78% de la luminosidad solar. En 2009 se anunció el descubrimiento de tres planetas extrasolares en órbita alrededor de esta estrella, con masas comprendidas entre 5 y 25 veces la masa de la Tierra.[21]​ Los tres planetas orbitan muy cerca de la estrella; en comparación con nuestro sistema solar, los tres se moverían dentro de la órbita de Venus.

La estrella de la constelación más cercana a la Tierra es Ross 128, enana roja a 10,9 años luz. Con una luminosidad en torno al 0,029 % de la luminosidad solar, es una estrella fulgurante que experimenta aumentos bruscos e impredecibles en su brillo.[22]​ Otro sistema cercano, Wolf 424, consta de dos enanas rojas —aún más tenues que Ross 128— cuyo período orbital es de 16,2 años; esta binaria está situada a 14,3 años luz de distancia.[23]

Imagen del cuásar 3C273 recogida por el telescopio espacial Hubble.

El hecho de que en la dirección de esta constelación se encuentra el cúmulo de galaxias denominado Cúmulo de Virgo —entre 5° y 10° al oeste de Vindemiatrix— hace que sea una región especialmente rica en galaxias. Once galaxias del catálogo Messier se localizan en la dirección de Virgo. M49 es una de las galaxia más brillantes del cúmulo y fue la primera del mismo en ser descubierta; contiene unos 5900 cúmulos globulares. M60 es una de las galaxias elípticas gigantes del cúmulo y tiene un diámetro lineal de 120 000 años luz.[24]​ Sin embargo, la galaxia dominante del cúmulo parece ser M87, también una galaxia elíptica gigante y una de las más masivas del universo local con unos 12 000 cúmulos globulares;[26]NGC 4216, otro miembro de la agrupación, ha absorbido algunas de sus galaxias satélites, pudiéndose observar débiles corrientes estelares que se extienden miles de años luz en su halo.[27]​ Otras galaxias del cúmulo son la espiral barrada M58, considerada una galaxia anémica, y M61, en la cual se han observado al menos seis supernovas en los últimos cien años.[28]

Merece especial atención la denominada Galaxia del Sombrero (M104), situada a 31 millones de años luz[30]​ con una magnitud absoluta intrínseca de –22,8. Desde la Tierra aparece vista de perfil, lo que le confiere su característica apariencia de «sombrero».

En Virgo se encuentra 3C 273, el cuásar más brillante del cielo (en el espectro visible) y el primero en ser identificado como tal. Es uno de los más cercanos a la Tierra con un corrimiento al rojo z = 0,158,[32]​ También es uno de los cuásares más luminosos, siendo su magnitud absoluta −26,7.[33]