Estación de trabajo de audio digital

Producción de música usando una estación de trabajo de audio digital (DAW) con configuración multi-monitor

Una estación de trabajo de audio digital (EAD) o DAW por sus siglas en inglés (Digital Audio Workstation) es un sistema electrónico dedicado a la grabación y edición de audio digital por medio de un software de edición de audio; y del hardware compuesto por un ordenador y una interfaz de audio digital, encargada de realizar la conversión analógica-digital y digital-analógico dentro de la estación.

Las EAD son utilizadas actualmente en casi toda la Producción discográfica a nivel mundial y para la posproducción de sonido para cine, televisión y videojuegos. Debido a su relativa facilidad de adquisición, están presentes tanto a nivel profesional como a nivel aficionado, dando origen a los famosos Home Studios o estudios caseros de sonido.

Por otro lado el término DAW es utilizado para referirse al género de software utilizado dentro de la estación de trabajo. Así, en vez de clasificar los programas como editores de audio, se los clasifica como DAW o estaciones de trabajo, incurriendo en un error dado que el software hace parte de la estación y no es la estación de trabajo completa.

Historia

Los primeros intentos de estaciones de trabajo de audio digital en los años setenta y ochenta enfrentaron limitaciones tales como el alto precio del almacenamiento y el procesamiento y las velocidades de disco mucho más lentas en esos tiempos. En 1978, Soundstream (que había hecho una de las primeras grabadoras de cintas de audio digital disponibles comercialmente en 1977) construyó lo que podría considerarse la primera estación de trabajo de audio digital utilizando algunos de los equipos informáticos más actuales de la época. [1]​ El Sistema de Edición Digital (Digital Editing System), como lo llamó Soundstream, consistía en un DEC PDP-11/60 minicomputer ejecutando un paquete de software personalizado llamado DAP (procesador de audio digital, Digital Audio Processor), una unidad de disco duro Braegen 14"-platter, un osciloscopio de almacenamiento para mostrar formas de onda de audio para edición y un terminal de visualización de video para controlar el sistema. Tarjetas de interfaz conectadas a las ranuras PDP-11's Unibus (la Interfaz de audio digital, Digital Audio Interface o DAI) proporcionan entradas y salidas de audio analógico y digital para interactuar con las grabadoras digitales y las grabadoras de cinta analógicas convencionales de Soundstream. El software DAP podría realizar ediciones en el audio grabado en los discos duros del sistema y proporcionar efectos tales como transiciones suaves.

A finales de la década de 1980, varias computadoras de nivel de consumidor como la MSX ( Yamaha CX5M), Apple Macintosh, Atari ST y Commodore Amiga comenzaron a tener suficiente poder para manejar la edición de audio digital. Los ingenieros usaron Soundedit de Macromedia, con Replay Professional de Microdeal] y Digidesign "Sound Tools" y "Sound Designer" para editar muestras de audio para teclados de muestreo como el E-mu Emulator II y Akai S900. Pronto, la gente comenzó a usarlos para la edición de audio simple de dos pistas y masterización de CDs. En 1994, una empresa de California nombró a OSC una aplicación de grabación-edición de 4 pistas llamada DECK que se ejecutaba en el sistema de hardware de Digidesign, que se utilizó en la producción de The Residents' "Freakshow" [LP]. Esta combinación de software y hardware de audio fue uno de los primeros ejemplos de un EAD.

Muchos estudios de grabación principales finalmente "se volvieron digitales" después de que Digidesign presentó su software Pro Tools, modelado según el método tradicional y el flujo de señal en la mayoría de los dispositivos de grabación analógica. En este momento, la mayoría de los EAD estaban basados en Apple Mac (por ejemplo, Pro Tools, Studer Dyaxis, Sonic Solutions). Alrededor de 1992, las primeras EAD basadas en Windows comenzaron a surgir de compañías como IQS Innovative Quality Software (ahora SAWStudio), Soundscape Digital Technology, SADiE, Echo Digital Audio y Spectral Synthesis. Todos los sistemas en este punto usaron hardware dedicado para su procesamiento de audio.

En 1993, la compañía alemana Steinberg lanzó Cubase Audio en Atari Falcon 030. Esta versión trajo efectos DSP incorporados con grabación y reproducción de audio de 8 pistas utilizando solo hardware nativo. El primer producto de solo software basado en Windows, presentado en 1993, fue Samplitude Studio (que ya existía en 1992 como editor de audio para la Commodore Amiga).

En 1996, Steinberg presentó Cubase VST, que podía grabar y reproducir hasta 32 pistas de audio digital en un Apple Macintosh sin necesidad de ninguna señal externa de hardware DSP. Cubase no solo modeló una interfaz similar a una cinta para grabar y editar, sino que también modeló toda la mesa de mezclas y el estante de efectos comunes en los estudios analógicos. Esto revolucionó el mundo de las EAD, tanto en características como en precio, y fue rápidamente imitado por la mayoría de los demás sistemas EAD contemporáneos.